Thunderbolt puede cambiar (algunas) reglas del juego

Aunque Thunderbolt aun no es muy conocido,  bastante recientemente tuvo un lugar  en el sol con motivo de la renovación de la gama de portátiles de Apple (en concreto los MacBook Pro) en los cuales por primera vez en el mercado apareció esta nueva interfaz de expansión.

Thunderbolt es un desarrollo tecnológico de Intel (con la colaboración de Apple)  y supone un auténtico salto adelante en cuanto a las capacidades y funcionalidades de los buses serie de expansión, de tan frecuente uso en los ordenadores personales en los últimas dos decadas (a través sobre todo del estándar  USB).

Thunderbolt constituye  la nueva generación de interfaces serie para ordenadores personales,  compite con USB  3.0  (la cual no parece estar teniendo hasta el momento el éxito esperado)  y  aporta capacidades mucho mayores que las disponibles hasta el momento.  Su impacto puede ser significativo en como usemos los ordenadores en nuestra vida diaria.  Suele decirse que es el software el que cambia las cosas en el mundo de la tecnología,  probablemente con bastante razón, pero de vez en cuando aparece alguna  tecnología hardware con capacidades suficientemente diferenciales  como para cambiar algunos escenarios de uso. Thunderbolt puede ser una de ellas.

¿Por que puede ser tan importante Thunderbolt?.  Por una parte por la velocidad que soporta. En su primera versión comercial llega a 10 Gb/s bidireccional,  lo que proporciona  una capacidad total de 20 Gb/s (el estándar está pensado para poder evolucionar hasta 100 Gb/s).  Esto es bastante mayor que todo lo disponible hasta el momento, incluyendo las últimas versiones de e-SATA y USB.   A título de ejemplo, a 10 Gb/s un disco completo BluRay se puede transferir en unos 30 segundos.

Thunderbolt se desarrolló  inicialmente para cables de fibra óptica (en esos momentos Intel denominaba esta interfaz como LightPeak). No obstante, posteriormente, se tomó la decisión de utilizar en las fases iniciales cables de cobre (de hasta 3 m de distancia)  debido a sus ventajas de coste.

Pero no se trata solo de un tema de velocidad.  La arquitectura de Thunderbolt permite escenarios de uso realmente novedosos,  y estos nuevos escenarios son los que pueden marcar el impacto de esta nueva interfaz.

Las ventajas de Thunderbolt se derivan de su concepción como una extensión a través de un bus serie a muy alta velocidad de dos buses paralelos de tradicional uso en los ordenadores personales:  PCI Express y DisplayPort.

PCI Express permite añadir tarjetas de expansión a ordenadores personales y ha sido usado tradicionalmente en ordenadores de sobremesa.

DisplayPort es una interfaz diseñada para la conexión a ordenadores de todo tipo de monitores digitales, soportando tanto el transporte del audio como del video.

Thunderbolt dispone de otra funcionalidad clave de cara a esos nuevos escenarios de uso que hemos comentado.  Se pueden conectar en serie hasta 7 periféricos Thunderbolt, los cuales comparten un único conector en el ordenador.  Entre estos periféricos pueden figurar  monitores digitales de alta resolución  (hasta 2) así como discos duros de alta capacidad y todo tipo de otros periféricos.

Pero es la extensión de PCI Express que Thunderbolt proporciona lo que resulta al final casi lo mas significativo.  No solo podemos añadir a un ordenador personal  (con el único requisito de que disponga al menos de un interfaz Thunderbolt)  almacenamiento externo (una de las utilizaciones mas tradicionales en los últimos años de USB)  sino cualquier tipo de tarjeta de expansión basada en PCI Express,  algo que hasta ahora estaba reservado a las tradicionales torres  y que ahora se hace posible incluso para los ordenadores portátiles mas pequeños.

Así por ejemplo, podríamos expandir las capacidades del  MacBook Air  con almacenamiento de alta capacidad, hasta 2 monitores digitales y, esto es lo novedoso, las funcionalidades soportadas sobre todo tipo de tarjetas de expansión PCI Express  (por ejemplo,  tarjetas gráficas de altas prestaciones).

Thunderbolt por tanto nos permite convertir un ordenador ultra portatil  (como el MacBook Air)  en un ordenador  con las mismas capacidades que un ordenador de sobremesa. No tenemos ya que renunciar a nada a cambio de la portabilidad (cuando estemos en nuestro escritorio por supuesto).

Podemos por tanto pensar,  si Thunderbolt tiene el éxito esperado,  en un dominio cada vez mayor de los ordenadores ultraportátiles tipo MacBook Air (en detrimento de los ordenadores portátiles tradicionales y de los ordenadores de sobremesa)  junto con la aparición de un nuevo mercado de periféricos de expansión basados en Thunderbolt,  que nos proporcionen las capacidades adicionales (almacenamiento, proceso,  aceleración gráfica, …)  que precisemos cuando estemos en nuestro hogar o en nuestro puesto de trabajo.  Conseguiremos una alta portabilidad  sin renunciar prácticamente a nada.

Todo esto esta aún en sus comienzos y es solo Apple hasta el momento la que ha lanzado ordenadores dotados de esta nueva interfaz.  Por otra parte el mercado de periféricos Thunderbolt es aún muy emergente.  No obstante, como una muestra de las posibilidades que se han abierto podemos comentar el caso de la empresa Magma, que ha anunciado la introducción de un periférico basado en esta interfaz que incorpora espacio para 3 tarjetas de expansión PCI Express junto con la fuente de alimentación correspondiente.

Se trata de un anuncio preliminar por lo que en este momento aun no se conoce cual será el precio. No obstante es un ejemplo de como, en los próximos meses, el mercado de periféricos Thunderbolt  puede esperarse que sea  uno de los mas innovadores y de los de mas crecimiento.

En definitiva un interesante ejemplo de como la innovación tecnológica en el campo del hardware, de vez en cuando, puede traer consigo un cambio significativo en aspectos importantes de como las personas utilizan las tecnologías de la información  (y un ejemplo mas de como Apple parece que sigue acertando en la mayoría de sus decisiones de diseño).

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