El proyecto “Open Compute” de Facebook

Hace unos pocos días Facebook ha anunciado públicamente su proyecto “Open Compute“.

Se trata de algo realmente novedoso, no una iniciativa mas de software abierto como podría pensarse por el nombre, sino algo mucho menos común, algo casi “testimonial” hasta ahora.  Se trata de un proyecto de hardware abierto.

El hardware no es algo que esté demasiado de moda. Se suele suponer que la innovación en hardware está en la mano de las compañías que diseñan circuitos integrados  (circuitos que cada vez mas incorporan sistemas enteros en un pequeño rectángulo de silicio)   y que, fuera de ese ámbito, pocas cosas reseñables o posibilidades hay.

En los últimos años (la última década casi podríamos decir)  se ha abierto una nueva área  de innovación en hardware que ha venido de la mano de la necesidad de las grandes compañías de Internet  (las grandes compañías de la “nube” como Amazon, Google, Facebook o Yahoo)  de mejorar las eficiencias y los costes de sus centros de proceso de datos.

En efecto,  cuando una compañía depende al 100% de la correcta operación de centros de proceso de datos necesariamente cada vez mas masivos (literalmente con decenas de miles de servidores)  cualquier ahorro en los costes de construcción,  en el consumo de energía de los mismos, o en los tiempos de reparación caso de avería, se traduce directamente en una disminución de los costes del negocio y un incremento de los márgenes.  Se trata de algo esencial para ese tipo de negocio.

Esa ha sido la causa de que estas compañías se hayan puesto a rediseñar de arriba a abajo sus centros de proceso de datos,  desde lo mas básico hasta lo mas complejo,  incluyendo el diseño de los propios servidores.

Google parece que fue la primera compañía que tomo el citado camino,  diseñando y fabricando sus propios servidores, optimizandolos al máximo exactamente para el entorno de aplicaciones y de operación en el que van a funcionar. El gran éxito que Google tuvo en la citada tarea motivó que el resto de sus competidores se pusieran a trabajar en la misma línea.

La novedad que ahora se ha producido es que Facebook ha puesto en marcha un proyecto denominado “Open Compute”   (un proyecto que podríamos denominar de hardware abierto, de “open source hardware” )  en el que , bajo una licencia “creative commons”,  ha publicado las especificaciones de  muchos de los subsistemas que forman parte de sus centros de proceso de datos mas recientes.

Todo deriva de un proyecto interno de Facebook que  se puso en marcha hace algo mas de 1 año con motivo de la construcción de un nuevo centro de proceso de datos  en Prineville (Oregon).  La decisión de la compañía en este sentido fue tratar de conseguir una clara reducción de los costes de construcción y operación de esa nueva instalación, dando libertad para ello a los ingenieros para que hicieran “lo que fuera necesario y colaboraran con quien fuera preciso”.  Algo poco usual pero que muchas veces (no siempre) produce excelentes resultados.

¿Que se consiguio?.  Facebook ha indicado que que ese nuevo centro de proceso de datos ha costado un 24% menos que otros similares y que sus costes de operación son un 38% menores.

Las tecnologías que Facebook desarrollo en ese proyecto  son las que ahora ha aportado como base del proyecto “Open Compute”

¿Que tecnologías son esas?. Pues van desde el diseño de la parte mecánica,  los sistemas de refrigeración, los sistemas de alimentación de energía eléctrica, los sistemas de respaldo caso de fallo de la alimentación principal de energía o las fuentes de alimentación de los servidores  hasta el diseño de la placa base de los servidores (o incluso de los ventiladores usados en los mismos).

Resultan curiosas algunas de las decisiones de diseño, por ejemplo algunas de las que afectan a las placas de base de los servidores,  que no incluyen circuítos de aceleración gráfica  pero que están dotadas de grandes cantidades de memoria RAM  (hasta llegar casi a los 200 Gbytes por placa base).

Pueden leerse mas detalles aquí,  y aquí.   La dirección web del  proyecto  “Open Compute” es ésta.   Compañías como HP ya han indicado su disposición a colaborar.

¿Que análisis puede hacerse de todo esto?.   En primer lugar se trata sin duda de un meritorio esfuerzo de Facebook,  una actitud abierta que contrasta con las noticias normalmente no tan positivas que suelen aparecer sobre esta compañía  (normalmente relacionadas con una actitud de Facebook, que muchas veces da la impresión de pretender a toda costa que  la privacidad de los usuarios pase a ser algo parecido a un recuerdo del pasado).

La eficiencia y los “secretos” de los centros de proceso de datos supermasivos que compañias como Google o Facebook han desarrollado constituían hasta ahora una ventaja competitiva, la cual  puede verse afectada (solo en cierta medida eso si,  las barreras de coste seguirán siendo probablemente bastante significativas)  por este nuevo proyecto de Facebook.

¿Puede quizá hacerse mas probable la aparición de nuevos competidores en el área de servicios y aplicaciones en la “nube”?.  ¿Pueden pasar a ser compañías como HP las que “dejen” de vender servidores convencionales (en cierta medida eso si)  y pasen a construir y alquilar centros de proceso de datos supermasivos optimizados con soluciones similares a las que se proponen en el proyecto “Open Compute”.

En cualquier caso una interesante y meritoria iniciativa de Facebook,  que puede contribuir a  mejoras  mas aceleradas de la eficiencia energética de los centros de proceso de datos.  Algo sin duda bueno para todos  (aunque quizá no tanto para las compañías cuyo negocio es precisamente  fabricar servidores,  que puede que con Open Compute tengan una razón mas para irse replanteando, en cierta medida eso si,  su actual modelo de negocio).

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